Los favoritos para pelear por la Europa League

AFP

Dos clubes ingleses, Arsenal y Chelsea, y dos ibéricos, Valencia y Benfica, parten como favoritos para clasificar hoy a semifinales de la Europa League, tras haber tenido resultados favorables en la ida de cuartos.

Arsenal, cuarto de la Premier, que tenía la eliminatoria más difícil, al medirse al Nápoles, segundo de la liga italiana, logró un esperanzador 2-0 en Londres, por lo que parte en clara ventaja el jueves en el San Paolo.

En un buen primer período, los Gunnners de Unai Emery abrieron el marcador gracias a Aaron Ramsey (15) y sellaron la victoria con un segundo tanto diez minutos más tarde, anotado en propia meta por el senegalés Kalidou Koulibaly (25).

Tras la charla con su entrenador Carlo Ancelotti en el descanso, el Nápoles ofreció una mejor cara en el segundo período.

En Premier League, el Arsenal disputa con otros tres aspirantes, Tottenham, Chelsea y Mánchester United, la tercera y cuarta plazas, que ofrecen los últimos puestos de la próxima Liga de Campeones.

En el juego de las tácticas, Emery, vencedor de tres ediciones consecutivas de la competición, dirigiendo al Sevilla, entre 2014 y 2016, venció en la primera manga, pero Ancelotti, que ha ganado tres Liga de Campeones, no ha dicho su última palabra.

Por su parte, el Chelsea, quinto en Inglaterra, contra el invitado sorpresa de los cuartos de final, el Slavia de Praga, líder de la liga checa, tuvo dificultades para imponerse por 1-0 como visitante en la ida.

El equipo inglés hizo entrar en juego de forma prematura a Eden Hazard y N'Golo Kanté, que no habían sido titulares, y contó con un remate de cabeza al final del partido  del español Marcos Alonso (86) para volver a Londres con un pequeño margen favorable.

En Fráncfort, Luka Jovic, 8 goles en Europa League, y sus compañeros del Eintracht (cuarto de la Bundesliga) deberán batallar para derrotar al Benfica (líder del campeonato portugués), que logró una buena ventaja en la ida en Lisboa de 4-2, gracias sobre todo al joven Joao Félix, de apenas 19 años.

Por su lado, el Valencia se presenta como gran favorito para lograr el billete a semifinales en su pulso de cuartos de final de la Europa League contra su vecino Villarreal, en un choque de vuelta que llega marcado por la victoria 3 a 1 del equipo de Marcelino García Toral en la ida.

Este triunfo valencianista el pasado jueves en el estadio de La Cerámica ha dejado la eliminatoria muy encarrilada para el equipo de Mestalla, que ahora tiene una ocasión de oro para terminar el trabajo ante sus hinchas y pasar a semifinales.

En la mente de los aficionados del Valencia está ya un eventual duelo en 'semis' previsiblemente contra el Arsenal, que ganó 2 a 0 en la ida al Nápoles, aunque para ello habrá que saltar definitivamente el obstáculo del Villarreal, que no se da por vencido.

“Ya veremos en la vuelta, no tiramos nada. Debimos ir a competir y a sacar el mejor resultados que podamos”, afirmó el entrenador del ‘Submarino Amarillo’, Javi Calleja, justo tras la derrota de la ida.

El técnico del Valencia, Marcelino García Toral, tampoco se confiaba tras ese partido, aunque admitía que el 3 a 1 era un resultado muy favorable. "En semifinales te ves cuando acaba la eliminatoria, pero este resultado todos los habríamos firmado", afirmó.

Este triunfo en Villarreal llegó además en el descuento final, ya que el partido había llegado al minuto 90 con un empate 1-1 que era positivo para el Valencia, pero que dejaba las cosas muy abiertas. Los tantos de Daniel Wass (90+1) y de Gonçalo Guedes (90+3) dejan ahora la balanza muy desequilibrada en favor del Valencia.

Victorias recientes

Todo parece incitar a pensar en que el Valencia tiene todo en su mano para clasificarse.

También la situación de ambos en la Liga española, donde el Valencia es sexto, en puestos de clasificación para la Europa League, mientras que el Villarreal está en una temporada complicada, en la que es decimoquinto, apenas dos puntos por encima del decimoctavo lugar del Valladolid, el primer equipo en la zona de descenso a segunda división.

Los dos equipos llegarán al partido tras salir victoriosos el fin de semana en la pasada jornada de la Liga española, el Valencia por 3 a 1 en casa en el derbi ante el Levante y el Villarreal por 1 a 0 en el campo del Girona.

Los precedentes históricos también sonríen al Valencia. En la anterior vez que se midieron en esta competición, cuando se llamaba Copa de la UEFA en la temporada 2003-2004, el Valencia salió ganador del pulso en semifinales (0-0, 1-0) y luego fue el campeón del torneo.

En el apartado del estado físico, el Valencia anunció este miércoles que su jugador francés Geoffrey Kondogbia presentó en la noche del martes “un resangrado en su hematoma intramuscular”, que le obligó a ingresar en el hospital, donde fue operado por segunda vez este mes en el muslo dañado.

En el Villarreal las noticias parecen mejores y el club comunicó el martes que tanto Jaume Costa como Javi Fuego han recibido el alta médico de sus respectivas lesiones, por lo que estarían disponibles para Mestalla./ENS-AFP

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